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Leão e Suas Características Fascinantes

O leão (Panthera leo) é um grande felino e tem um corpo poderosamente construído, perdendo dentro da família Felidae apenas do tigre. ‘Rei dos animais’, o leão tem sido um dos animais selvagens mais conhecidos desde os primeiros tempos. São mais ativos à noite e vivem em uma variedade de habitats, mas preferem pastagens, savanas, matagais densos e florestas abertas. Historicamente, eles se espalharam por grande parte da Europa, Ásia e África, mas agora são encontrados principalmente em partes da África ao sul do Saara. Uma população isolada de cerca de 650 leões asiáticos constitui um grupo um pouco menor, que vive sob proteção rigorosa no India’s Park National Gir e Santuário da Vida Selvagem (Kays, 2020).

Classificação Zootécnica do Leão

ReinoAnimal
FiloCordata
ClasseMamíferos
OrdemCarnívora
FamíliaFelidae
GêneroPanthera
EspéciePanthera leo
(Editores da Animal Diversity, 2020)

Características Gerais do Leão

O leão é um felino bem musculoso, com corpo comprido, cabeça grande e pernas curtas. Tamanho e aparência variam consideravelmente entre os sexos. A característica marcante do macho é sua juba, que varia entre diferentes indivíduos e populações. Pode estar ausente, pode franjar o rosto ou pode estar cheio e desgrenhado, cobrindo a parte de trás da cabeça, pescoço e ombros e continuando na garganta e no peito para se juntar ao longo da barriga (Kays, 2020).

O leão é um felino grande com pelagem curta e amarelada, barriga branca e cauda longa com um tufo preto na ponta. Os machos adultos pesam tipicamente 189 kg, sendo que o macho mais pesado já registrado pesava 272 kg. As fêmeas pesam em média 126 kg. A altura média dos machos é de 1,2 m e a média das fêmeas é de 1,1 m. O comprimento varia de 2,4 a 3,3 m e o comprimento da cauda varia de 0,6 a 1,0 m, sendo que o maior leão macho registrado foi de 3,3 m (Harrison, 2020).

Os filhotes apresentam manchas marrons na pelagem acinzentada até os três meses de idade. O albinismo ocorre em algumas populações, mas não há registros publicados de melanismo (pelo preto) em leões. Os leões adultos têm 30 dentes no total. As fêmeas adultas têm quatro mamas (Harrison, 2020).

Leão e Geografia

Leões africanos (Panthera leo) vivem na maior parte da África Subsaariana, exceto em habitats de deserto e floresta tropical. Os leões asiáticos (Panthera leo persica) pertencem à única subespécie remanescente nesta região, habitando a floresta Gir, no noroeste da Índia (Harrison, 2020).

Muitos taxonomistas afirmam que existem cinco subespécies africanas existentes, e cada subespécie é identificada por sua região geográfica. Panthera leo senegalensis (leões senegaleses), Panthera leo azandica (leões do nordeste do Congo), Panthera leo bleyenberghi (leões de Katanga, angolanos ou do sul do Congo), Panthera leo Krugeri (leões da África do Sul ou Transvaal) e Panthera leo Nubica (África Oriental). No entanto há algum debate quanto à validade das classificações de subespécies africanas, deixando apenas a subespécie asiática, Panthera leo persica, incontestável (Harrison, 2020).

Vivência em Grupo

Os leões são únicos entre os felinos, pois vivem em grupo. Os membros de um grupo normalmente passam o dia em vários grupos dispersos que podem se unir para caçar ou compartilhar uma refeição. Um grupo consiste em várias gerações de leoas, algumas das quais relacionadas, um número menor de machos reprodutores e seus filhotes. O grupo pode consistir em apenas 4 ou 37 membros, mas cerca de 15 é a média (Kays, 2020).

Cada grupo tem um território bem definido, constituído por uma área central, que é estritamente defendida contra leões invasores, e uma área periférica, onde é tolerada alguma sobreposição. Onde as presas são abundantes, uma área de território pode ser tão pequena quanto 20 km², mas se as presas forem escassas, pode cobrir até 400 km². Sabe-se que alguns grupos usam o mesmo território há décadas, passando a área entre as fêmeas. Os leões proclamam seu território rugindo e urinando em arbustos, árvores ou simplesmente no chão, deixando para trás um odor pungente. A defecação e o atrito contra os arbustos também deixam marcas de sua presença (Kays, 2020).

Existem várias explicações evolutivas concorrentes sobre por que os leões formam grupos. O grande tamanho do corpo e a alta densidade de suas principais presas provavelmente tornam a vida em grupo mais eficiente para as fêmeas em termos de gasto de energia. Grupos de fêmeas, por exemplo, caçam com mais eficiência e são mais capazes de defender filhotes contra machos infanticidas e seu território de caça contra outras fêmeas. A importância relativa desses fatores é debatida e não está claro quem foi o responsável pelo estabelecimento da vida em grupo e quais são os benefícios secundários (Kays, 2020).

Leão Caçando suas Presas

Leões caçam uma grande variedade de animais, variando em tamanho, desde roedores e babuínos até búfalos e hipopótamos, mas caçam predominantemente animais com cascos de tamanho médio a grande, como gnus, zebras e antílopes. As preferências de presas variam geograficamente, bem como entre os grupos vizinhos. Sabe-se que os leões caçam elefantes e girafas, mas apenas se o indivíduo for jovem ou especialmente doente. Eles comem prontamente qualquer carne que encontrarem, incluindo presas frescas que eles capturam ou roubam com força de hienas, guepardos ou cães selvagens. As leoas que vivem em savanas abertas fazem a maior parte da caça, enquanto os machos geralmente se apropriam das refeições caçadas pelas fêmeas. No entanto, os leões machos também são caçadores hábeis e, em algumas áreas, caçam com frequência. Os machos nômades devem sempre garantir sua própria comida (Kays, 2020).

Reprodução e Ciclo de Vida do Leão

Ambos os sexos são polígamos, mas as fêmeas geralmente são restritas a um ou dois machos adultos de seu grupo. Em cativeiro, os leões costumam se reproduzir todos os anos, mas na natureza eles geralmente não se reproduzem mais de uma vez em dois anos. As fêmeas são receptivas ao acasalamento por três ou quatro dias dentro de um ciclo reprodutivo amplamente variável. Durante esse período, um par geralmente acasala a cada 20 a 30 minutos, com até 50 copulações por 24 horas. Essa cópula estendida não apenas estimula a ovulação na fêmea, mas também assegura a paternidade para o macho, excluindo outros machos. O período de gestação é de cerca de 108 dias, e o tamanho da ninhada varia de um a seis filhotes, sendo dois a quatro comuns (Kays, 2020).

Os filhotes recém-nascidos são impotentes e cegos e têm uma pelagem espessa com manchas escuras que geralmente desaparecem com a maturidade. Os filhotes são capazes de seguir suas mães aos três meses de idade e são desmamados aos seis ou sete meses. Eles começam a participar de abates aos 11 meses, mas provavelmente não podem sobreviver sozinhos até os dois anos de idade. Existe uma alta taxa de mortalidade, por exemplo, 86% no Serengeti, mas as taxas de sobrevivência melhoram após os dois anos de idade. Na natureza, a maturidade sexual é atingida aos três ou quatro anos de idade (Kays, 2020).

Alguns filhotes permanecem no grupo quando atingem a maturidade sexual, mas outros são forçadas a sair e se juntam a outros grupos ou vagam como nômades. Os filhotes machos são expulsos do grupo por volta dos três anos de idade e se tornam nômades até que tenham idade suficiente para tentar dominar outro grupo, geralmente depois dos cinco anos de idade. Muitos machos adultos permanecem nômades por toda a vida. Oportunidades de acasalamento para machos nômades são raras, e a competição entre os leões machos para defender o território de um grupo e acasalar-se com as fêmeas é feroz (Kays, 2020).

As parcerias de dois a quatro machos são mais bem-sucedidas na manutenção da posse do grupo de indivíduos, e coalizões maiores geram mais filhos sobreviventes por macho. Se uma nova corte de machos for capaz de assumir o grupo, eles tentarão matar filhotes jovens filhos de seus predecessores para que as mães dos filhotes estejam prontas para acasalar novamente mais precocemente (Kays, 2020).

As fêmeas tentam impedir esse infanticídio escondendo ou defendendo diretamente seus filhotes. As leoas são geralmente mais bem-sucedidas na proteção de filhotes mais velhos. Na natureza, os leões raramente vivem mais de 8 a 10 anos, principalmente devido a ataques de humanos ou outros leões. Em cativeiro podem viver 25 anos ou mais (Kays, 2020).

Tamanho do Território

O tamanho da área de vida do leão africano depende da densidade da presa. As áreas podem variar de 20 a 400 km² (Harrison, 2020).

Tempo de Vida do Leão

Leoas normalmente vivem mais do que machos. Os machos atingem o auge entre cinco e nove anos, mas poucos sobrevivem depois dos dez anos de idade. Alguns machos sobreviveram até os 16 anos na natureza. As fêmeas vivem normalmente até 15 ou 16 anos. No Serengeti, as fêmeas vivem até 18 anos. Em cativeiro, os leões vivem aproximadamente 13 anos. O leão mais velho conhecido tinha 30 anos (Harrison, 2020).

Leões adultos não têm predadores, mas são vulneráveis aos humanos, à fome e aos ataques de outros leões. O infanticídio é um importante contribuinte para a mortalidade dos filhotes e aumenta quando a presa é escassa (Harrison, 2020).

As leoas asiáticas vivem em média de 17 a 18 anos, com um máximo de 21 anos. Os leões asiáticos geralmente vivem 16 anos. Os leões asiáticos adultos têm uma taxa de mortalidade inferior a 10%. Na floresta de Gir, 33% dos filhotes morrem durante o primeiro ano de vida (Harrison, 2020).

Fontes:

Animal Diversity Editors. Panthera leo. Animal Diversity Website. Disponível em: <https://www.britannica.com/animal/lion> Acesso em: 28 Novembro 2020.

HARRINGTON, Erin. Panthera leo. Animal Diversity Website. Disponível em: <https://animaldiversity.org/accounts/Panthera_leo/> Acesso em: 28 Novembro 2020.

KAYS, Roland W. Lion. Encyclopedia Britanica Website: 02 de maio de 2020. Disponível em: <https://www.britannica.com/animal/lion> Acesso em: 15 de maio de 2020.

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