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Guanaco, o Ancestral das Lhamas Domesticadas

O guanaco é encontrado na América do Sul, do norte do Peru ao sul. Sua distribuição inclui Peru, oeste da Bolívia, Argentina, Chile, Tierra del Fuego e Ilha Navarino. As populações na parte norte, entre norte do Peru e norte do Chile, pertencem à subespécie Lama guanicoe cacsilensis . As populações restantes são atribuídas à subespécie Lama guanicoe guanicoe. O guanaco foi introduzido da Argentina na Ilha de Staats, uma das Ilhas Malvinas, na década de 1930, e uma população próspera permanece lá.

Classificação Zootécnica do Guanaco

ReinoAnimal
FiloCordata
ClasseMamífero
OrdemArtiodactila
FamíliaCamelidae
GêneroLama
EspécieLama guanicoe

Habitat do Guanaco

Os guanacos são os mais amplamente distribuídos das quatro espécies de camelídeos da América do Sul e ocupam a mais diversa gama de habitats. Adaptados a ambientes severos e altamente sazonais, os guanacos são capazes de lidar com climas totalmente contrastantes, como por exemplo o hiper-árido deserto do Atacama, no norte do Chile, e a sempre úmida Tierra del Fuego, no extremo sul da América do Sul. Os guanacos preferem habitats abertos e secos e evitam encostas íngremes, penhascos e rochas. Eles são encontrados em 4 dos 10 principais habitats da América do Sul: deserto e arbustos xéricos, pastagens montanas e de várzea, savanas e matagais e florestas temperadas úmidas. Em geral, os habitats do guanaco são caracterizados por ventos fortes, baixa precipitação e baixa produtividade primária. Os guanacos estão distribuídos em uma faixa de elevação do nível do mar até 4.500 m.

Descrição física do Guanaco

Guanacos têm pescoços longos e delgados e pernas longas típicas de camelídeos. Os adultos têm 90 a 130 cm de altura nos ombros e a massa corporal dos adultos está entre 90 e 140 kg, sendo os menores indivíduos encontrados no norte do Peru e os maiores no sul do Chile. Todos os guanacos têm pelagem que vai do marrom claro ao marrom avermelhado, com contra-sombreado branco no peito, barriga e pernas, e coloração cinza ou preta na cabeça. Embora a aparência geral seja semelhante em todas as populações, a coloração geral pode variar um pouco por região, com as populações do norte tendendo a ser relativamente claras. Não há dimorfismo sexual (diferença entre os sexos) no tamanho ou coloração do corpo, embora os machos tenham caninos significativamente aumentados.

Todos os camelídeos têm cabeças relativamente pequenas, não possuem chifres e e têm o lábio superior dividido. Camelídeos da América do Sul carecem de corcovas, sendo esta uma diferença dos camelídeos do Velho Mundo (camelo bactriano e camelo dromedário). Os guanacos são ligeiramente maiores que as alpacas e significativamente maiores que as vicunhas, embora menores e menos densamente construídos que as lhamas. 

Dentro dos camelídeos da América do Sul, as características dos dentes podem ser usadas para distinguir guanacos e lhamas (gênero Lama) de vicunhas e alpacas (gênero Vicugna). Guanacos e lhamas têm incisivos inferiores espatulados e de raiz fechada, e ambas as faces labial e lingual de cada coroa são esmaltadas. As vicunhas e alpacas têm incisivos alongados e sempre crescentes, com esmalte apenas nos lados labiais. A fórmula dentária geral dos camelídeos sul-americanos é 1/3, 1/1, 1–2 / 1–2, 3/3 = 28–32.

Para lidar com os climas adversos e variáveis que encontram ao longo de sua ampla distribuição, os guanacos desenvolveram adaptações fisiológicas que os permitem responder com flexibilidade às mudanças nas condições ambientais. Ao ajustar a posição do corpo, por exemplo, os indivíduos podem ‘abrir’ ou ‘fechar’ janelas térmicas – áreas de lã muito fina localizadas em seus flancos dianteiro e traseiro – a fim de variar a quantidade de pele exposta para troca de calor com o ambiente. Isso os permite reduzir a perda de calor rapidamente quando a temperatura ambiente cai.

Reprodução do Guanaco

A estratégia reprodutiva do guanaco é uma forma de poliginia de defesa de recursos: os machos residentes defendem os territórios de alimentação contra a intrusão de outros machos. Esses territórios, que podem oferecer proteção contra predadores, bem como recursos alimentares essenciais para as fêmeas reprodutoras, têm tipicamente 0,07 a 0,13 km² de tamanho e são ocupados durante todo o ano ou sazonalmente por grupos familiares. Apesar do nome, os membros de um determinado grupo familiar não são necessariamente relacionados. Cada grupo familiar é composto por um macho territorial e um número variável de fêmeas e jovens, com o número total de adultos geralmente variando entre 5 e 13. A participação feminina em grupos familiares é fluida, com o macho residente geralmente permitindo que as fêmeas e jovens saiam livremente, mas regulando a entrada de novas fêmeas. 

Os machos guanacos tornam-se territoriais aos 4 a 6 anos de idade e, a partir daí, entram em competição violenta para estabelecer residência em territórios de alimentação e controle de grupos familiares. Embora os guanacos não sejam sexualmente dimórficos no tamanho do corpo, os machos têm caninos significativamente aumentados, os quais eles usam em lutas intensas e frequentemente prejudiciais entre machos. Os comportamentos agressivos observados em machos guanacos incluem cuspir (até 2 m), fazer exibições ameaçadoras, perseguir e fugir, morder as pernas, quartos traseiros e pescoço de seus oponentes e ‘luta de pescoço’.

Os guanacos se reproduzem sazonalmente e há uma temporada de reprodução por ano. O acasalamento ocorre em grupos familiares durante o verão austral, normalmente entre o início de dezembro e o início de janeiro. O momento do nascimento é influenciado pelas condições ambientais e, portanto, varia amplamente com a latitude, mas os filhotes geralmente nascem em novembro e dezembro. O período de gestação é de 11,5 meses, e um único filhote, com peso ao nascer de cerca de 10% do peso materno, nasce de cada fêmea reprodutora a cada ano. Gêmeos são extremamente raros, mas quando ocorrem, apenas um recém-nascido sobrevive.

Como esperado em função de sua longa gestação, os filhotes de guanaco, chamados de chulengos, são precoces, capazes de ficar em pé de 5 a 76 minutos após o parto. Devido à necessidade de crescer rapidamente antes dos invernos rigorosos, os chulengos começam a pastar algumas semanas após o nascimento e se alimentam quase exclusivamente de vegetação por volta dos 8 meses de idade.

Os guanacos fêmeas atingem a maturidade sexual aos 2 anos e reproduzem-se pela primeira vez aos 3 anos. Os machos atingem a maturidade aos 2 a 4 anos e começam a procriar após obter um território de alimentação entre os 2 e 6 anos. A cada ano, 75% das fêmeas adultas e 15 a 20% dos machos adultos se reproduzem.

Os guanacos são ovuladores induzidos, como outros camelídeos sul-americanos, e as fêmeas passam por um ciclo de onda folicular em vez de um ciclo estral regular. A ovulação ocorre 24 a 48 horas após a cópula e é desencadeada por um sinal hormonal no sêmen.

As mães guanaco desempenham um papel importante na defesa de seus filhotes contra predadores. A predação é responsável por uma grande proporção da mortalidade juvenil e a agressividade materna em relação a predadores em potencial, incluindo ameaças, cuspidas, investidas e chutes, tem demonstrado aumentar a sobrevivência de filhotes de guanaco. O peso ao nascer, a taxa de crescimento e o comportamento de amamentação são semelhantes na prole de machos e fêmeas. Todos os chulengos são desmamados entre 4 e 8 meses de idade, embora voltem a amamentar como filhotes de um ano após o nascimento dos filhotes da próxima temporada. Este período de sobreposição, quando neonatos e jovens mais velhos coexistem e competem por recursos em grupos familiares, sugere um alto nível de investimento dos pais em guanacos em comparação com outros camelídeos sul-americanos. Vicunhas jovens, por exemplo, são expulsas de grupos familiares antes de completarem um ano de idade e, portanto, estão ausentes antes do início da próxima estação de partos. Foi hipotetizado que, para os guanacos, um tempo adicional no grupo natal é necessário para um maior crescimento ou socialização.

Nos guanacos, os juvenis de ambos os sexos são expulsos dos grupos familiares no final da primavera e no início do verão, quando têm entre 11 e 15 meses de idade. À medida que a estação reprodutiva avança, os machos territoriais tornam-se cada vez mais agressivos com os juvenis nascidos no ano anterior, até que todos os filhotes de um ano sejam finalmente forçados a se dispersar. Uma vez que a dispersão forçada não é tendenciosa por sexo e uma vez que a agressão masculina contra os filhotes atinge o pico quando os filhotes estão começando a se alimentar e a competição alimentar dentro do grupo familiar é alta, a expulsão de juvenis provavelmente visa liberar recursos para reduzir a competição por comida. Após a dispersão, fêmeas com um ano de idade costumam viajar sozinhas ou juntas entre machos territoriais solitários. Alternativamente, eles podem ingressar em grupos femininos ou grupos familiares estabelecidos. Os machos com um ano de idade geralmente se juntam a grupos masculinos, onde permanecem por 1 a 3 anos enquanto aprimoram suas habilidades de luta por meio de brincadeiras agressivas, simulando lutas.

Tempo de vida / longevidade

Um guanaco pode viver até 28 anos em cativeiro ou na natureza. Em cativeiro, a maior expectativa de vida conhecida é de 33,7 anos.

Comportamento do Guanaco

Os guanacos têm um sistema social bastante flexível e as populações podem ser sedentárias ou migratórias, dependendo da disponibilidade de forragem durante todo o ano. Durante a época de reprodução, os guanacos são encontrados em três unidades sociais primárias: grupos familiares, grupos de machos e associações de machos solitários. Cada grupo familiar é chefiado por um macho adulto territorial e contém um número variável de fêmeas adultas e jovens. Fora dos grupos familiares, os machos juvenis e adultos não reprodutores, não territoriais, formam grupos de machos de 3 a 60 indivíduos e se alimentam em zonas distintas de grupos masculinos. Os machos maduros com territórios, mas sem fêmeas, são chamados de machos solitários e podem formar associações de cerca de 3.

As condições ambientais determinam a composição do grupo após o término da temporada de reprodução. Onde os invernos são amenos e o fornecimento de forragem é estável, as populações são sedentárias e os machos reprodutores defendem seus territórios de alimentação durante todo o ano, embora as fêmeas possam partir para formar grupos de inverno de 10 a 90 indivíduos. Onde a seca ou a cobertura de neve reduzem a disponibilidade de alimentos no inverno, os guanacos formam rebanhos mistos de até 500 indivíduos e viajam para áreas mais protegidas ou com abundância de alimentos. Essas migrações podem ser altitudinais ou laterais, dependendo do clima e da geografia.

Faixa de casa

Existe uma grande variabilidade no tamanho da área de vida. As populações da Patagônia oriental têm faixas de 4 a 9 km², por exemplo, enquanto as da Patagônia ocidental podem ter faixas duas vezes maiores.

Comunicação e Percepção

Os habitats abertos facilitam a comunicação visual, permitindo que os gestos sejam vistos a longas distâncias. Os guanacos machos realizam uma série de exibições para afirmar o domínio sobre rivais em potencial. Gestos como abanar a cauda parecem ser importantes para a comunicação dentro do grupo entre machos e fêmeas. Os guanacos jovens comumente usam exibições submissas para apaziguar machos agressivos, tentando expulsá-los de grupos familiares e, ao fazer isso, podem atrasar sua dispersão forçada. Quando abordado ou ameaçado por um macho adulto, um jovem se agacha submisso, abaixando o pescoço, dobrando os joelhos e levantando a cauda. Os guanacos produzem uma série de vocalizações para transmitir informações e negociar papéis sociais. Entre eles, destacam-se os chamados de alarme, dados para alertar outros membros do grupo da presença de predadores em potencial, e ruídos de cliques, usados em encontros entre machos. O odor é outro importante meio de comunicação para muitos camelídeos. Os guanacos machos usam pilhas de esterco para marcação do território e orientação dentro do grupo.

Hábitos alimentares do Guanaco

Os guanacos são herbívoros. Como ‘navegadores’ de pastagem, eles são capazes de explorar uma ampla gama de fontes de alimentos e exibem um comportamento alimentar flexível que varia no espaço e no tempo. No sopé dos Andes da Argentina, duas espécies arbustivas constituem uma grande proporção da dieta durante todo o ano. Quando seus alimentos preferidos não estão disponíveis, no entanto, os guanacos comem líquens, fungos, cactos, frutas e flores, além de gramíneas e arbustos. Sua dieta generalista e metabolismo eficiente de água e energia permitiram que sobrevivessem em circunstâncias adversas, inclusive em climas extremamente áridos.

Predação do Guanaco

Os principais predadores de guanacos são os pumas, que coexistem com guanacos em toda a sua distribuição, exceto na Ilha Navarino e nas ilhas da Terra do Fogo. Em algumas populações, a predação por pumas é responsável por até 80% da mortalidade de chulengo. Embora pumas tenham sido os únicos predadores confirmados por muitos anos, pesquisadores relataram recentemente ataques a guanacos juvenis por culpeos (um canídeo), que estão presentes na Terra do Fogo e também em outras partes da cadeia de guanacos.

Para os guanacos, a convivência em grupo é uma importante estratégia anti-predação. Graças aos efeitos protetores da diluição e detecção precoce, indivíduos que vivem em grupos são capazes de investir menos tempo em vigilância e mais tempo em forrageamento do que indivíduos que vivem sozinhos. Guanacos geralmente exibem uma resposta de ‘ver e fugir’ quando encontram predadores em potencial. Um indivíduo manterá contato visual com o predador até que ele se aproxime demais, então dará um chamado de alarme para alertar o resto do grupo e escapar correndo. Essa estratégia tende a ser eficaz contra pumas, que não perseguem suas presas por longas distâncias. Por contraste, uma abordagem mais agressiva pode ser vantajosa para lidar com predadores menores e cursores, como os culpeos. Em pelo menos um caso, guanacos adultos foram observados se engajando em defesa cooperativa contra um culpeo: eles o encurralaram, chutaram e, eventualmente, o expulsaram depois que ele perseguiu e atacou um chulengo.

Papéis do ecossistema do Guanaco

Ao longo de sua distribuição, os guanacos desempenham um papel importante na manutenção do funcionamento do ecossistema. Eles dispersam sementes em suas fezes, controlam o crescimento da vegetação pastando e servem como fonte de alimento para necrófagos e predadores. Carcaças de guanaco são comumente consumidas pelas raposas e aves de rapina e guanacos são caçados por pumas e culpeos.

Ao longo dos Andes e em partes da Patagônia, os guanacos têm sido historicamente as principais espécies de presas de pumas. Mas como as pressões da caça e a degradação do habitat causaram o declínio das densidades populacionais de guanacos, eles foram amplamente substituídos nas dietas de predadores por espécies introduzidas e domesticadas, como veados, ovelhas e lebres europeias. Em algumas áreas, as interações com pumas e outras espécies caíram para níveis insignificantes e os guanacos são considerados ecologicamente extintos. Guanacos competem com espécies domesticadas introduzidas por forragem, incluindo ovelhas, cabras e cavalos.

Importância econômica positiva para humanos

A lã do guanaco é muito valorizada no mercado internacional por sua maciez e calor. Embora alguns guanacos sejam mantidos em cativeiro para a produção de lã, os esforços para capturar, tosar e liberar guanacos silvestres aumentaram rapidamente desde o início dessas iniciativas no final da década de 1990. A demanda por tosquia de guanaco está crescendo e a Argentina agora produz 1.500 kg de lã de guanaco por ano. Além disso, especialistas chamados chulengueros caçam chulengos na Argentina por suas peles.

Importância econômica negativa para humanos

Os guanacos competem por forragem com ovelhas, cabras, cavalos, burros e gado domesticados e são considerados por muitos fazendeiros como pragas.

Estado de conservação do Guanaco

Como os guanacos continuam difundidos na América do Sul, eles são classificados como menos preocupantes na Lista Vermelha da IUCN. Ainda assim, é necessário um manejo cuidadoso das populações locais para evitar declínios populacionais. Isso é verdade especialmente à luz da crescente demanda por tosquia viva, que resultou em doenças musculares em alguns guanacos selvagens e que pode ter consequências negativas adicionais para o número crescente de populações envolvidas. As populações de guanaco também estão ameaçadas pela transmissão de doenças do gado doméstico, pela caça excessiva para peles e pela degradação do solo devido à intensificação da agricultura e super-pastoreio por ovinos. Cercas erguidas por criadores de ovelhas podem interferir nas rotas migratórias do guanaco e matar chulengos que se enredam nos fios.

Como resultado das pressões humanas, os guanacos agora ocupam menos de 40% de sua distribuição original na América do Sul e as populações existentes são frequentemente pequenas e fragmentadas. Os governos da Argentina, Bolívia, Chile e Peru regulamentam o uso de guanacos selvagens dentro de suas fronteiras, mas a aplicação das leis de conservação tende a ser fraca, e a maioria dos habitats do guanaco não está sob proteção efetiva.

Outros comentários

Os guanacos são os ancestrais das lhamas domesticadas.

Fontes:

Editores da Animal Diversity. Lama guanicoe: guanaco. Website Animal Diversity. Disponível em: <https://animaldiversity.org/accounts/Lama_guanicoe/classification/> Acesso em: 25 Fevereiro 2021.

HOFFMAN, Eva. Lama guanicoe: guanaco. Website Animal Diversity. Disponível em: <https://animaldiversity.org/accounts/Lama_guanicoe/> Acesso em: 25 Fevereiro 2021.

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